¿Busca ayuda legal, tal vez porque está involucrado en un litigio como demandante o como demandado? Si es así, es probable que pase algún tiempo en la oficina de su abogado. Los despachos de abogados varían en tamaño y alcance, desde «despachos individuales» de un solo abogado hasta grandes empresas multinacionales con miles de abogados en docenas de ciudades.

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Como cliente, es importante que conozca las funciones y responsabilidades básicas de las personas que probablemente trabajen en la oficina de su abogado. Conocer quiénes son estas personas y lo que hacen puede ayudarle a ser un consumidor más informado de servicios legales y hacer más eficiente la representación de su abogado.

Típicamente, la jerarquía de la oficina de abogados puede incluir a cualquiera de las siguientes personas:

  • Compañeros: La gente comúnmente se refiere a los dueños de un bufete de abogados como los «socios». Los socios suelen ser los abogados más experimentados de un bufete y, por consiguiente, cobran los honorarios más altos y reciben una parte de los beneficios globales. Dependiendo de la estructura legal de la firma, pueden ser llamados «Socios» o «Accionistas». Aunque los or general» o «presidente».
  • Asociados: Los abogados que son empleados por una firma, pero que no son propietarios, son usualmente llamados «asociados». Los asociados pueden ser excelentes abogados, pero normalmente tienen menos experiencia que los socios del bufete. Gran parte de su trabajo será revisado por los socios, y es posible que tengan muy poco contacto personal con los clientes durante sus primeros años en el bufete. Aunque las prácticas varían de un bufete a otro, es posible que los asociados tengan que trabajar durante unos tres o diez años antes de que se les considere para una asociación. Dada su experiencia, los asociados tienden a facturar a los clientes con tarifas más bajas que los socios. Por lo tanto, como cliente, es posible que prefiera que cierto trabajo sea manejado por un asociado inteligente por una tarifa por hora más baja.
  • Abogados de contrato: Una empresa a veces contrata a abogados externos como contratistas independientes para hacer trabajos a tiempo parcial. El bufete suele pagar a un abogado contractual por hora y luego factura su tiempo a una tarifa más alta para cubrir los gastos generales y, con suerte, obtener beneficios. Es común que una empresa haga esto cuando está particularmente ocupada, o cuando el abogado contractual tiene una experiencia específica en un asunto (por ejemplo, un tipo específico de transacción inmobiliaria o un determinado tipo de apelación).
  • Abogados «de oficio»: Muchas empresas también se afilian a uno o más abogados en virtud de un acuerdo «de asesoramiento». Los tipos de acuerdos que pueden denominarse «de asesoramiento» son a veces difíciles de definir claramente, pero por lo general se trata de algo más que una relación contractual a tiempo parcial. Por ejemplo, un abogado que está casi jubilado puede continuar una relación con su bufete en calidad de «abogado» en lugar de seguir siendo un socio.
  • Empleados de la ley: Los asistentes legales son normalmente estudiantes de derecho actuales que trabajan en un bufete por créditos académicos o por una pequeña cantidad de dinero. Los secretarios realizan investigaciones jurídicas y ayudan a los abogados a preparar los casos y a trabajar en otros asuntos relacionados con la ley. Al igual que los asociados, los bufetes facturarán a los secretarios a una tarifa mucho más baja que la de los socios. Así pues, los clientes verán los beneficios de que los secretarios judiciales hagan ciertos tipos de trabajo que requieren mucho tiempo, en los que no se requieren conocimientos especializados importantes. La contratación de un asistente jurídico también es una buena manera de que un bufete contrate nuevos asociados; los asistentes suelen recibir ofertas de trabajo después de su graduación de la escuela de derecho.

Los cinco estados con mayores ingresos de abogados Salario medio de los abogados en los estados con mayores ingresos. (Fuente: Oficina de Estadísticas Laborales, 2014.)

  • Paralegales: Un paralegal es alguien que realiza funciones cuasi-legales y asiste a los abogados, pero no es un abogado. Los paralegales pueden desempeñar un papel muy importante en un bufete de abogados al proporcionar un apoyo crítico a los abogados cuando están trabajando en los casos. En muchos casos, los paralegales tienen un conocimiento práctico de la ley y de los procedimientos judiciales o administrativos que los hace valiosos para un bufete de abogados. Son capaces de trabajar bajo la supervisión de un abogado en el trabajo detallado que debe realizarse en cada caso pero que no puede justificar las altas tasas de facturación de un abogado.
  • Asistentes legales: Es un término general que a veces utilizan los ica legal, o son graduados universitarios recientes que tienen suficiente educación para manejar tareas tediosas como resumir las transcripciones de las declaraciones.
  • Secretarios legales: Cada abogado está cargado con una interminable avalancha de detalles administrativos y requisitos de procedimiento que forman parte del ejercicio de la abogacía. Estos deberes y requisitos pueden ser una gran distracción para un abogado que no tiene un secretario legal competente para organizar y ayudar con los asuntos diarios de su práctica. Dependiendo del bufete de abogados, «asistente jurídico» y «secretario jurídico» son a veces títulos intercambiables.
  • Recepcionistas: Casi todos los o inicial del bufete con el mundo exterior, y generalmente contesta los teléfonos y saluda a los clientes en la puerta. Algunas recepcionistas se desempeñan como asistentes legales, dependiendo de la naturaleza del bufete.
  • Investigadores: Dependiendo del tipo de ley que practiquen, algunos icas criminales o de lesiones personales.
  • Personal administrativo: Los grandes amente a los clientes por sus servicios, sí constituye un gasto general que se refleja en última instancia en las tarifas de facturación. El personal administrativo puede incluir contables, tenedores de libros, bibliotecarios, personal de facturación y cuentas por cobrar y personal de recursos humanos.
  • Directores de marketing: Responsables de crear una imagen positiva de sus bufetes, los directores de marketing se encargan de atraer nuevos clientes y de retener los existentes. El personal de marketing es más común en los grandes úen con muchos de estos empleados que están detrás de la escena.

No hace falta decir que querrás fomentar buenas relaciones con cualquiera de estas personas con las que interactúes en un bufete de abogados. Incluso si no son «tu» abogado, pueden estar estrechamente involucrados en la gestión de tu caso, y en algunos casos se encargan de detalles que el abogado está demasiado ocupado para atender.

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