Aquí hay respuestas sencillas a las preguntas más frecuentes sobre testamentos y sucesiones.

  • ¿Qué es un testamento?
  • ¿Quién necesita un testamento?
  • ¿Qué pasa si muero sin un testamento?
  • ¿Quién debería redactar mi testamento?
  • ¿Cuáles son los requisitos para hacer un testamento?
  • ¿Puedo nombrar un tutor para mis hijos en mi testamento?
  • ¿Puedo disponer de mi propiedad de la manera que quiera?
  • ¿El alquiler conjunto es un sustituto del testamento?
  • ¿Debe leerse el testamento a la familia?
  • ¿Puedo cambiar mi testamento?
  • ¿Cómo impugno un testamento?
  • ¿Qué es un representante personal?
  • ¿Cuáles son los deberes y obligaciones del albacea o representante personal?
  • ¿Puedo nombrar a más de una persona como representante personal de mi patrimonio?
  • ¿El representante personal tiene que vivir cerca de donde yo vivo?
  • ¿Por qué una herencia tiene que pasar por un proceso de sucesión?

P: ¿Qué es un testamento?

  • R: Un testamento es un documento legal que expresa los deseos de una persona sobre lo que debe hacerse con sus bienes después de su muerte. También puede utilizar un testamento para designar un albacea, nombrar un tutor para sus hijos, establecer la gestión de los bienes para los jóvenes beneficiarios, o perdonar deudas.

P: ¿Quién necesita un testamento?

  • A: La mayoría de la gente debería tener un testamento. Incluso si usted no cree que necesita un testamento para distribuir sus bienes, puede que tenga que hacer un testamento para nombrar un albacea o guardianes para sus hijos.

P: ¿Qué pasa si muero sin un testamento?

  • A: Si usted muere sin un testamento, la ley estatal determinará quién recibirá sus bienes – por lo general, estos serán sus parientes «más cercanos», como un cónyuge, padres, hijos o hermanos. Cada estado tiene su propia fórmula para determinar la porción que reciben estos parientes cercanos. Si no se puede encontrar ningún pariente, la propiedad va al estado, pero esto rara vez sucede.

    Las deudas de la herencia serán pagadas antes de que la propiedad sea distribuida a los parientes.

    Morir sin testamento se llama morir «intestado».

P: ¿Quién debería redactar mi testamento?

  • R: Puedes hacer un testamento tú mismo, o puedes hacer que un abogado redacte un borrador para ti. Si hace su propio testamento, utilice un producto de alta calidad para hacerlo usted mismo que se mantenga al día con las leyes específicas del estado.

P: ¿Cuáles son los requisitos para hacer un testamento?

  • R: Sólo hay unos pocos requisitos para hacer un testamento legal. Estas leyes se establecen en la ley estatal. Aquí están los esenciales:

    • El testamento debe estar por escrito.
    • El creador del testamento debe tener al menos 18 años de edad (las leyes estatales varían ligeramente en esto).
    • El hacedor de testamentos debe tener «capacidad testamentaria».
    • El testamento debe ser firmado por el testador.
    • El testamento debe ser firmado por al menos dos testigos que no recibirán nada bajo el testamento.

    No es necesario que el testamento sea notariado, sin embargo, en muchos estados, también se puede hacer una «declaración jurada autodeclarativa» que ayuda a que el testamento pase por el proceso de legalización, y la declaración jurada debe ser notariada.

    Un testamento «holográfico», escrito de puño y letra por el propio testamentario, no necesita ser atestiguado. Pero los testamentos holográficos son problemáticos y sólo deben usarse cuando hacer un testamento formal no es una opción.

P: ¿Puedo nombrar un tutor para mis hijos en mi testamento?

  • A: Sí. Un testamento es el mejor lugar para indicar quién debe ser el tutor de su hijo. Sin embargo, tenga en cuenta que los tribunales no designarán automáticamente a la persona que usted nombre. Un tribunal siempre considerará su elección, pero también evaluará la situación y luego nombrará a la persona que considere que hará el mejor trabajo para su hijo. Además, si su hijo tiene otro padre vivo, ese padre cuidará del niño – el tribunal no nombrará un tutor a menos que ese otro padre sea declarado no apto.

P: ¿Puedo disponer de mi propiedad de la forma que desee?

  • A: Sí, en su mayor parte puedes regalar tu propiedad como quieras, pero hay algunas excepciones. Su cónyuge puede tener derecho a algunos de sus bienes, y sus hijos pueden reclamar algunos de sus bienes a menos que usted desherede expresamente. Además, su patrimonio tendrá que pagar las deudas que usted fallezca, y esas deudas se pagarán antes de que cualquier propiedad se transfiera a sus beneficiarios nombrados.

P: ¿La tenencia conjunta es un sustituto del testamento?

  • A: Se puede utilizar la tenencia conjunta para transferir la propiedad a un cotenant sin necesidad de un testamento, pero el uso de este método para transferir la propiedad no es un sustituto de tener un testamento. El uso de la tenencia conjunta plantea importantes problemas fiscales y de propiedad que son muy diferentes de los problemas que plantea el traspaso de bienes mediante un testamento.

    Además, aunque la tenencia conjunta mantendrá la propiedad fuera de la sucesión, no le permitirá nombrar un albacea, nombrar tutores para sus hijos o crear una administración de la propiedad para los jóvenes beneficiarios, todas las cosas que puede hacer en un testamento.

P: ¿Debe leerse el testamento a la familia?

  • A: No. El representante de una sucesión normalmente debe dar aviso de la sucesión a todas las partes interesadas, pero este aviso suele hacerse por correo. Una familia puede optar por leer el testamento en grupo, pero al hacerlo no es necesario, rara vez se desea. Además, no hay nada privado en un testamento que requiera que sea controlado o leído por un abogado u otro representante. De hecho, cuando un testamento pasa por un proceso de legalización, se convierte en un documento público – así que literalmente cualquiera puede leerlo o tener una lectura del mismo.

P: ¿Puedo cambiar mi testamento?

  • A: Durante tu vida, puedes cambiar tu voluntad siempre y cuando mantengas tu «mente sana».

    Para cambiar su testamento, no sólo marque la copia impresa de su testamento actual. Las marcas añadidas después del testamento original pueden indicar juego sucio y podría causar problemas. En cambio, para cambios pequeños y simples – como cambiar la cantidad de un regalo en efectivo o cambiar el nombre de su albacea – puede hacer un codicilo de testamento, que es una enmienda adicional a un testamento. Si desea hacer cambios más significativos, haga un nuevo testamento en lugar de enmendar el anterior.

P: ¿Cómo impugno un testamento?

  • R: Para impugnar un testamento, tendrá que presentar documentos en el tribunal explicando por qué el testamento no debe mantenerse tal cual. Debe tener motivos válidos para impugnar un testamento, entre los que se incluyen la incapacidad, el fraude, la influencia indebida y la coacción. Si quiere impugnar un testamento, consiga ayuda de un abogado.

P: ¿Qué es un representante personal?

  • A: Un representante personal es la persona que envuelve el patrimonio de una persona que ha muerto. En algunos estados, la persona que hace este trabajo se llama «albacea». Cuando un representante personal es designado por la corte (en lugar de ser nombrado en un testamento), él o ella puede ser llamado el «administrador de la herencia».»

P: ¿Cuáles son los deberes y obligaciones del albacea o representante personal?

  • A: Un representante personal debe seguir la ley del estado para concluir los asuntos del difunto. Los principales deberes incluyen:

    • Dar los avisos adecuados a las partes adecuadas
    • Recoger todos los bienes del difunto
    • Recibir reclamaciones contra la herencia
    • Pagar reclamaciones justas y disputar a otros
    • Vendiendo propiedades inmobiliarias, según sea necesario
    • Distribuir la propiedad del patrimonio de acuerdo con el testamento o la ley estatal

P: ¿Puedo nombrar a más de una persona para que sea el representante personal de mi patrimonio?

  • A: Sí. Puede nombrar representantes principales para cerrar su patrimonio. Sin embargo, hacerlo no siempre es una elección sabia.

    Tener más de un representante puede crear problemas si no son capaces de trabajar bien juntos.

    Una mejor idea es nombrar un representante y luego uno o dos suplentes, que puedan servir si la primera opción no puede o no está disponible para servir.

P: ¿Mi representante personal tiene que vivir cerca de donde yo vivo?

  • R: Algunos estados requieren que un representante personal viva en el mismo estado que la persona fallecida, pero la mayoría de los estados permiten que los representantes personales vivan fuera del estado. En algunos casos, los representantes que viven fuera del estado se enfrentan a restricciones adicionales, por ejemplo, pueden tener que ser parientes consanguíneos, depositar una fianza o nombrar a un representante dentro del estado para realizar ciertas tareas.

P: ¿Por qué una herencia tiene que pasar por un proceso de sucesión?

  • A: La sucesión es el proceso judicial de envolver el patrimonio de una persona fallecida. Es la forma en que el estado se asegura de que la herencia paga sus deudas y obligaciones fiscales y que la propiedad de la herencia va a los destinatarios correctos. La legalización de un testamento a menudo lleva mucho tiempo y es costosa. Puede ser útil para algunos patrimonios, especialmente los que están muy endeudados, porque gestiona las comunicaciones con los acreedores. Pero para la mayoría de las propiedades simples y directas, la legalización es una pérdida de tiempo y dinero.

    Por defecto, su patrimonio pasará por un proceso de legalización después de su muerte. Pero con un poco de planificación puede minimizar el tiempo de su patrimonio en la legalización, o puede ser capaz de evitar la legalización en su totalidad. Para mantener los bienes fuera de la sucesión, en lugar de usar un testamento, puede usar otras formas de transferir los bienes, como fideicomisos en vida, propiedad de bienes con derechos de supervivencia y escrituras de transferencia a la muerte o designaciones. Los bienes transferidos a través de estos tipos de dispositivos no pasan por el proceso de sucesión.

    Además, la mayoría de los estados han racionalizado los procedimientos de sucesión para los patrimonios pequeños, aunque el término «pequeño» varía bastante de un estado a otro.

    En cualquier caso, si desea evitar la sucesión, tiene muchas opciones, pero tendrá que aprender más sobre la sucesión en su estado o consultar a un abogado para obtener ayuda.

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