Cada estado tiene su propia versión de un estatuto de muerte por negligencia, que puede utilizarse para establecer la responsabilidad civil por la muerte de una persona. Aquí hemos recopilado las respuestas a algunas de las preguntas más comunes sobre las demandas por muerte por negligencia.

  • ¿Qué es «muerte por negligencia»?
  • ¿Puede cualquier pariente presentar una demanda por muerte por negligencia?
  • ¿Cómo se determina la cuantía de los daños y perjuicios?
  • ¿Puede una sentencia de muerte por negligencia ser descargada en la bancarrota?
  • ¿Cuál es la diferencia entre el asesinato y la muerte por negligencia?
  • ¿Cuál es el plazo de prescripción para presentar una reclamación por muerte por negligencia?

P: ¿Qué es «muerte por negligencia»?

R: Una demanda de muerte por negligencia es un caso civil que se presenta contra una persona o empresa supuestamente responsable legal de causar la muerte de alguien. La acción subyacente que causó o contribuyó a la muerte puede ser:

  • conducta negligente o descuidada, como un accidente automovilístico o la comisión de una negligencia médica
  • el diseño o la fabricación de un producto defectuoso
  • un acto imprudente o de negligencia grave, como un accidente de coche en el que el acusado conducía bajo la influencia, o
  • un acto intencional como un asalto.

Cada estado tiene un conjunto de leyes que permiten una demanda de muerte por negligencia. Estas leyes especifican quién puede presentar este tipo de casos, los tipos de pérdidas que son indemnizables y el plazo para presentar el caso en un tribunal civil, entre otros detalles de procedimiento.

P: ¿Puede cualquier pariente presentar una demanda por muerte por negligencia?

R: Los detalles sobre quién tiene el derecho legal de presentar una demanda por muerte por negligencia se detallarán en las leyes de su estado. Normalmente, estas demandas se presentan en nombre del patrimonio de la persona fallecida, pero normalmente el cónyuge, los hijos y cualquier otra persona que dependiera de la persona fallecida para su manutención (tanto financiera como emocional) podrá presentar una reclamación por las pérdidas derivadas de la muerte por negligencia. (Obtenga lo básico sobre cómo y dónde presentar una demanda por lesiones.)

Las futuras ganancias y otras pérdidas económicas derivadas de la muerte por negligencia de la persona fallecida suelen tener que establecerse mediante el testimonio detallado de un testigo experto.

P: ¿Cómo se determina el monto de los daños?

A: El tipo y la cantidad de daños que los sobrevivientes pueden cobrar en un caso de muerte por negligencia es diferente de un estado a otro. Por lo general, los miembros de la familia y/o el patrimonio de la persona fallecida pueden recibir una compensación:

  • la cantidad de apoyo financiero que la persona fallecida habría proporcionado si hubiera vivido
  • la pérdida de apoyo emocional que experimentan los sobrevivientes debido a la ausencia de la persona fallecida, incluyendo la pérdida de cuidados y la pérdida de compañía
  • costo del tratamiento médico previo a la muerte, y
  • el costo de los gastos de funeral/entierro.

Las futuras ganancias y otras pérdidas económicas derivadas de la muerte por negligencia suelen tener que establecerse mediante el testimonio detallado de un testigo experto.

P: ¿Puede una sentencia de muerte por negligencia ser descargada en la quiebra?

A: Depende de la naturaleza del incidente que causó la muerte de la persona fallecida. Las leyes de quiebra permiten a un peticionario (es decir, a la persona que se declara en quiebra) liquidar ciertos tipos de deudas resultantes de una sentencia judicial que declara al peticionario responsable de las lesiones o la muerte de otra persona. Por lo general, el solicitante de la quiebra puede quedar exento de pagar un fallo por haber causado accidentalmente una muerte por negligencia ordinaria (como en un accidente automovilístico, por ejemplo). Pero una deuda por una sentencia de muerte por negligencia después de un accidente de DUI causado por el peticionario no puede ser cancelada en la quiebra, y lo mismo suele suceder con una muerte por negligencia resultante de las acciones intencionales del peticionario, tales como agresión con lesiones.

P: ¿Cuál es la diferencia entre el asesinato y la muerte por negligencia?

A: Hay varias diferencias claras. En primer lugar, un caso de asesinato se maneja en un tribunal penal después de que el Estado presenta cargos, y si la acusación tiene éxito – lo que significa que el acusado es declarado culpable – se le castiga con el encarcelamiento (y posiblemente el pago de una multa).

Compárese con una demanda por homicidio culposo, que se presenta ante un tribunal civil contra la persona o empresa que supuestamente es legalmente responsable de causar la muerte de la persona fallecida. Si se determina que el demandado es responsable de la muerte, esa responsabilidad se expresa únicamente en términos de daños y perjuicios (dinero), que el demandado debe pagar a la sucesión y/o a los miembros supervivientes de la familia, y que se ejecutan mediante una sentencia dictada por el tribunal.

Las respectivas cargas de la prueba son también muy diferentes en este tipo de casos. En una causa penal, el fiscal debe establecer la culpabilidad del acusado «más allá de toda duda razonable». También hay una presunción de inocencia que permanece con el acusado a menos que el jurado dé un veredicto de culpabilidad. En las causas civiles, el criterio de prueba es «por preponderancia de las pruebas», lo que significa esencialmente que es «más probable que no» que el acusado haya causado la muerte de la persona fallecida.

Para ilustrar la diferencia, veamos las diferentes acciones legales tomadas contra O.J. Simpson después de las muertes de Nicole Brown Simpson y Ronald Goldman en 1994. Simpson fue acusado de asesinato en primer grado por el estado de California y fue sometido a juicio en un tribunal penal, tras lo cual un jurado lo declaró «no culpable». Pero después de la causa penal, en 1997 las familias/estados de Nicole Brown Simpson y Ron Goldman presentaron una demanda de muerte por negligencia contra Simpson en un tribunal civil. El jurado en ese caso encontró a Simpson responsable de más de 33 millones de dólares en daños y perjuicios, y se dictó una sentencia en su contra.

P: ¿Cuál es el plazo de prescripción para presentar una reclamación por muerte por negligencia?

R: Como en cualquier otro tipo de caso civil, la presentación de una demanda por homicidio culposo está sujeta a un plazo establecido por una ley conocida como «estatuto de limitaciones». El plazo (expresado en años) varía de un estado a otro, pero es bastante común un plazo de dos o tres años. Lo que es cierto en todos los estados es que si usted espera demasiado tiempo para presentar su demanda de muerte por negligencia – el plazo ha pasado, y no tiene derecho a ningún tipo de exención del plazo, en otras palabras – su caso es casi seguro que será desestimado por el tribunal. Más información: ¿Cuánto tiempo tengo para presentar una demanda por lesiones personales?

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